Los primeros prototipos de Marte aterrizan en la Tierra en 2033

Explorando diligentemente el suelo de un antiguo lago hace miles de millones de años, recoge rocas y tierra. Este material es de interés porque puede contener evidencia de microorganismos del pasado que pueden revelar si existió vida en Marte. Los científicos tendrán la oportunidad de utilizar algunos de los instrumentos más sofisticados del mundo para estudiar estos preciados especímenes.

El ambicioso proyecto de devolución de muestras de Marte implica una colaboración entre las dos organizaciones para recuperar 30 muestras del Planeta Rojo. Más adelante en esta década, varias misiones regresarán a Marte para recuperar muestras de manera segura.

El programa está llegando al final de su fase de diseño conceptual y la NASA ha completado la revisión de los requisitos del sistema. La revisión condujo a cambios que reducirán la complejidad de futuras misiones y aumentarán la probabilidad de éxito, según funcionarios de la NASA.

«La fase de diseño conceptual es cuando cada aspecto del plan de una misión se pone bajo el microscopio», dijo Thomas Zurbussen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, en un comunicado. «Hay algunos cambios significativos y positivos en el programa que se pueden atribuir directamente a los recientes éxitos de persistencia en Jezero y al asombroso desempeño de nuestro helicóptero Mars».

Inicialmente, el Se planeó introducir un rover Fetch con un módulo de aterrizaje de recuperación de muestra a mediados de la década de 2020. Una vez liberado en la superficie marciana, el rover Fetch habría recuperado las muestras que había escondido en la superficie marciana mientras perseveraba.

Por ahora, Perseverance será el principal vehículo de transporte para llevar muestras al módulo de aterrizaje. Una evaluación reciente de la salud y la esperanza de vida del rover muestra que debería estar en las mejores condiciones para entregar muestras para 2030. La persistencia apoyará el módulo de aterrizaje y el brazo robótico del módulo de aterrizaje reemplazará a los modelos.

El módulo de aterrizaje de recuperación de muestras llevará dos helicópteros de recuperación de muestras, similares al helicóptero Ingenuity que se encuentra actualmente en Marte, en lugar de un rover de búsqueda.

«Las operaciones recientes de Helicópteros Inteligentes en Marte, que han completado 29 vuelos, 24 más de lo planeado originalmente, nos han mostrado la utilidad de un helicóptero potencial en Marte», dijo Jeff Gramling, director del Programa de Retorno del Modelo de Marte.

Los ingenieros quedaron impresionados con la funcionalidad de Ingenuity. El helicóptero ha sobrevivido más de un año más allá de su vida útil esperada. Si la persistencia no puede devolver muestras al módulo de aterrizaje, pequeños helicópteros pueden alejarse del módulo de aterrizaje, usar armas para recuperar las muestras y traerlas de vuelta.

Dos modelos de helicópteros de retorno son similares en tamaño al Ingenuity pero un poco más pesados. Las patas de aterrizaje estarán equipadas con pequeñas ruedas de maniobra que les permitirán viajar por tierra y volar, y cada helicóptero tendrá un brazo pequeño que puede sostener tubos de muestra, dijo Richard Cook, Gerente del Programa de Retorno de Muestras de Marte para Jet Propulsion de la NASA. Laboratorio en Pasadena, California.

Si la salud de Perseverance sigue siendo la misma durante los próximos ocho años y el módulo de aterrizaje no necesita ayuda para devolver las muestras, los helicópteros pueden observar y capturar imágenes del proceso.

Llevar muestras a la Tierra

El módulo de aterrizaje de recuperación de muestras también lleva el Mars Ascent Vehicle, el primer cohete lanzado desde la superficie marciana, con muestras almacenadas de forma segura en su interior. Actualmente, la nave espacial está programada para lanzarse desde Marte en 2031.

Una misión separada de la Tierra, llamada Earth Return Orbiter, se lanzará a mediados de la década de 2020 para reunirse con el módulo de aterrizaje de Marte.

El Earth Return Orbiter tiene un sistema de captura/control y retorno que recolectará un contenedor de muestras del Mars Rover mientras ambos vehículos están en la órbita de Marte.

El Earth Return Orbiter luego regresará a nuestro mundo. Una vez que la nave espacial se acerque a la Tierra, liberará un vehículo de entrada a la Tierra que contiene un alijo de muestras, y la nave espacial aterrizará en 2033.

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Anteriormente, la agencia dijo que las muestras podrían regresar a la Tierra en 2031, pero las fechas de lanzamiento planificadas para el orbitador en el otoño de 2027 y el módulo de aterrizaje en el verano de 2028 crearon la nueva fecha de llegada.

Los ingenieros son Actualmente probando Componentes robóticos para la campaña en los centros de la NASA y la ESA. El proyecto de retorno de muestras de Marte pasará a la fase de diseño preliminar en octubre, que durará alrededor de un año. La fase de diseño involucra el desarrollo de tecnología y prototipos de ingeniería para componentes clave.

La ESA continúa con el desarrollo a toda velocidad del Earth Return Orbiter, que realizará un histórico viaje de regreso de la Tierra a Marte. será lanzado desde la superficie del Planeta Rojo», dijo en un comunicado David Parker, director de exploración humana y robótica de la ESA.

Varios modelos

El rover Perseverance ha recolectado 11 muestras de roca hasta el momento. Las muestras «representan una cantidad asombrosa de cosas», dijo Meenakshi Wadhwa, científico principal del retorno de muestras de Marte y director de la Escuela de Estudios de la Tierra y el Espacio de la Universidad Estatal de Arizona.

«La última es, de hecho, una roca sedimentaria de grano fino que tiene un tremendo potencial para preservar las firmas biológicas, por lo que ya tenemos una variedad de materiales en la bolsa, por así decirlo, y estamos muy entusiasmados con su potencial. Recuperarlos, —dijo Wadhwa—.

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«Trabajar juntos en esfuerzos históricos como el Retorno de la Muestra de Marte no solo proporciona datos invaluables sobre nuestro lugar en el universo, sino que también nos acerca a la Tierra», dijo Surbusen.

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